Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

Las munitionettes fueron las valientes mujeres que desafiaron las normas de género durante la Primera Guerra Mundial. Aunque sus historias permanecieron en gran medida ocultas durante años, su papel en la fabricación de municiones fue fundamental para el esfuerzo bélico. En este artículo, descubriremos quiénes eran estas trabajadoras y qué papel desempeñaron en la guerra. ¡Prepárate para conocer a las valientes munitionettes!

La Primera Guerra Mundial fue una experiencia transformadora para millones de mujeres. Mientras que miles de personas enviudaron y miles más tuvieron que cuidar de un hijo o marido herido, alrededor de un millón de mujeres participaron directamente en el trabajo de guerra.

Entre ellas estaban las munitionettes, las mujeres que trabajaban en las fábricas de municiones. Las “Chicas Canarias” y las “Hermanas de Tommy”, como a veces se las llamaba, fueron el alma detrás del mayor esfuerzo armamentista jamás realizado por Gran Bretaña.

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El reclutamiento de trabajadores de municiones comenzó en 1915. En ese momento, cada vez más trabajadores varones de municiones eran reclutados como soldados. Las predicciones demasiado optimistas de una guerra corta se desvanecieron rápidamente y quedó claro que se trataba de una guerra que no se ganaría con rifles y bayonetas, sino con artillería pesada.

“Bombardearon anoche y la noche anterior; “Seremos bombardeados esta noche si no nos vuelven a bombardear nunca más”, rezaba una canción de trinchera mientras las bajas aumentaban y los proyectiles, que acabaron representando casi el 60 por ciento de los muertos en la guerra, se unían, llenos de un creciente ejército de mujeres y fueron inspeccionados.

Las municiones se registraron en las oficinas de empleo locales por orden del ministro de Municiones y futuro primer ministro, David Lloyd George. Había reemplazado a Lord Kitchener, el rostro bigotudo que aparecía en los carteles de “Tu país te necesita”, que había dimitido después de que una exposición del Daily Mail sobre el escándalo de Great Shell revelara graves deficiencias en el suministro y la calidad de los proyectiles británicos.

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Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

El primer ministro David Lloyd George apoyó la introducción de municiones Hulton-Deutsch/Colección Hulton-Deutsch/Corbis vía Getty Image

Lloyd George respondió transformando una industria de defensa torpe y dominada por hombres en un fabricante relativamente eficiente, de propiedad estatal y dirigido por mujeres.

Lloyd George ya se había unido a la causa sufragista y en julio de 1915 apoyó una marcha por Londres en la que las mujeres sostenían pancartas exigiendo el derecho al servicio militar: “Movilizar el cerebro y la energía de las mujeres”, decía una de ellas.

También abordó la resistencia tradicional al trabajo de las mujeres, que era más fuerte entre los constructores navales de Clyde, cuyo sindicato se oponía firmemente a la dilución. Esto implicó capacitar a trabajadores no calificados o semicalificados, en su mayoría mujeres, para el trabajo que normalmente realizan sus miembros.

Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

Hombres y mujeres en una fábrica de municiones. Keystone View Company/FPG/Fotos de archivo/Getty Images

A finales de 1915, ya estaba en marcha el reclutamiento de miles de municiones. Fueron enviados a trabajar en el recién ampliado Arsenal de Woolwich en Londres y en las nuevas fábricas de Lloyd George, National Shell, National Projectile (para municiones más pesadas) y National Filling. Las fábricas embotelladoras donde operaban fábricas de municiones incluían Woolwich, Barnbow en Leeds, Aintree en Liverpool, Hereford, Quedgeley en Gloucestershire y Chilwell cerca de Nottingham. Otras fábricas estaban en Hayes en Middlesex, Banbury en Oxfordshire, Whitemore Park en Coventry, White Lund (luego destruida por una explosión) en Morecambe y Cardonald y Georgetown cerca de Glasgow.

Sólo las fábricas de Glasgow pronto emplearon a unos 40.000 trabajadores de municiones, incluida Margaret Taylor, de 17 años. Tejedora en una fábrica de lana en Greenock, mintió sobre su edad y coincidió: “Algunas de las chicas eran salvajes: eran parte de la pandilla Red Skins, una de las más notorias de Bridgeton. Pero había un tremendo sentido de camaradería”, recordó en una entrevista con el Heraldo de Glasgow en 1984.

Las mujeres debían tener al menos 18 años antes de poder realizar los trabajos más peligrosos y manipular la pólvora explosiva. East Ender Caroline “Queenie” Webb describió el trabajo en una entrevista que ahora se conserva en los archivos del Museo Imperial de la Guerra.

Queenie, una ex camisera de Bermondsey, preparó torpedos aéreos en Slade Green Filling Factory en las remotas marismas de Crayford, donde trabajó en turnos de 12 horas durante 13 días seguidos, seguidos de 13 noches. Esto le valió un solo día de vacaciones: “Siempre dormía en mi día libre”.

Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

Una munición alrededor de 1915. Archivo Hulton/Getty Images

¿Quiénes eran las Chicas Canarias?

Las municionistas que fabricaban granadas de trinitrotolueno (TNT) eran llamadas “Chicas Canarias” porque el TNT tóxico hacía que su cabello y su piel se volvieran amarillos. Al finalizar el turno, las Canary Girls, exhaustas, regresaron a la estación de London Bridge en trenes especiales de municiones. “Salíamos de estos… trenes todos amarillos. Nuestro cabello era rojizo y nuestras caras eran de un amarillo brillante”.

La canaria Annie Slade, una joven de 17 años procedente de los valles galeses, sufría por “trabajar en la nieve polvo”. Cuando la entrevistaron para un proyecto de Heritage Lottery en 2001, recordó que la enviaron a la Fábrica Nacional de Llenado Número 14 en Hereford y después de que le dieran su uniforme (blanco para las chicas que trabajaban en Lyddite, oscuro para las chicas que trabajaban en Amatol) y Entregó su libro de reglas, fue enviada a la Fábrica Nacional de Llenado número 14, área de sala de Amatol y Destilado.

Aquí aprendió a llenar casquillos de cartuchos vacíos con el explosivo vertiendo fragmentos de amatol en forma de escamas de jabón a través de un embudo en las bocas de hileras de casquillos de cartuchos volcados hacia arriba. Cada dos horas cambiaba de lugar con la chica que manejaba la mortaja, una varilla de madera que parecía un mango de escoba acortado que se insertaba en el caparazón y se golpeaba con un mazo para aplastar los explosivos.

Después de cada dos semanas, Annie Slade pasó al turno de noche para trabajar “en el polvo”, donde, según los rumores, las niñas a veces se desmayaban, se ponían amarillas, faltaban sus períodos e incluso se volvían infértiles. Un rumor persistente era que las rubias se transformaban permanentemente en morenas a través del trabajo. “Perdí los dientes”, recuerda.

Sin embargo, un periódico de Hereford describió la fábrica de llenado número 14, sin revelar su ubicación, como un lugar “donde el lema era ‘Trabajo sólido’ y el trato era ‘de los mejores’: [a factory] donde el desayuno es gratis y una cena de media hora durante 8 días es la recompensa por un turno de ocho horas y media y donde hay un supervisor y un médico disponibles y donde un comité de bienestar se toma en serio el trabajo, sus deberes son proporcionar alojamiento, para proporcionar dormitorios y clubes”.

Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

La feria en una fábrica de armas.

El corresponsal reconoció que el trabajo implicaba peligros, pero aseguró a los lectores que “se han minimizado hasta el punto de no ser más que los de un viaje en tren”. Esto resultaría ser una promesa vacía.

Al igual que Hereford, la fábrica de municiones Chilwell en Nottingham participó en el llenado de granadas de retrocarga. (Cada proyectil estaba marcado en la base con la fábrica de origen: H representaba Hereford, CF, Chilwell). Chilwell fue testigo de una de las explosiones más devastadoras que jamás haya ocurrido en suelo británico.

Historiador de Nottinghamshire y autor de Las muchachas canarias de ChilwellMaureen Rushton retoma la historia: “El lunes 1 de julio de 1918 a las 19.10 horas se produjo una serie de explosiones masivas. Casi ocho toneladas de explosivos se habían elevado al cielo. Un total de 134 personas murieron inmediatamente, entre ellas 25 mujeres. Después de la explosión sólo se pudo identificar claramente a 32 personas y 250 resultaron heridas”.

La causa de la explosión nunca fue explicada. El vizconde Chetwynd, propietario de la fábrica, atribuyó la culpa al error humano y la investigación oficial aceptó esta vaga explicación, pero reconoció la posibilidad de sabotaje “o del acto de un trabajador insatisfecho”. Mientras se recogían las partes del cuerpo en ataúdes (los muertos eran enterrados en una fosa comunitaria), se estaban realizando esfuerzos para reiniciar las operaciones. Dos meses después, Chilwell rompió su propio récord de relleno de mejillones. En el Parlamento se habló de conceder a toda la fábrica una Cruz Victoria.

Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

Municiones en la fábrica de Chillwell, alrededor de 1917 Horace Nicholls/Museos Imperiales de la Guerra vía Getty Images

Un apagón informativo y el continuo secretismo después de la guerra han dejado a la mayoría de la gente inconsciente de los peligros que enfrentan las Chicas Canarias y sus compañeras. Sin embargo, una joven escribió elocuentemente sobre su experiencia. biografía de mabel lethbridge, Hierba de la suerte, fue publicado en 1934. Diecisiete años antes, estaba trabajando en Hayes cuando el supervisor pidió voluntarios para operar una máquina que ya había herido a varias personas. Mientras llenaba el último proyectil del día, se produjo una explosión. “Bajo la luz brillante, vi niñas subiendo y bajando y gritando de miedo, con la ropa estallando y la sangre manando de sus heridas”, dijo. “‘Dios, ayúdame’, grité y caí en las llamas.” Cuando volvió en sí en el hospital, los médicos le habían amputado la pierna.

Mabel recibió una pequeña pensión, pero ésta fue cancelada cuando consiguió un trabajo como secretaria. Más tarde, desesperada, empezó a tocar en la calle por las calles de Londres. La intrépida Mabel montó su propio negocio y acabó convirtiéndose, según ella misma, en la primera mujer en dirigir una agencia inmobiliaria en Chelsea.

A pesar del trabajo de mujeres como Mabel Lethbridge, hubo constantes quejas sobre el comportamiento de las munitionettes. El autor de una carta a un periódico de Hereford escribió sobre “historias tristes de lenguaje obsceno e inmoralidad, todas vistas tarde después del baile”. [at the factory]. Pregúntenle a los médicos: dicen que las niñas se están cansando de trabajar durante el día y bailar todas las noches y ya no están aptas para el trabajo tan importante que realizan”.

Un trabajador de municiones respondió: “¿Puedo preguntar a nuestros corresponsales si alguno de ellos ha asistido alguna vez a uno de los bailes de la fábrica?” Y continuó: “Después de un trabajo tan extenuante, ¿es de extrañar que las niñas siempre busquen diversiones más ligeras? El relajante ritmo de un vals… les ayuda a irse a la cama alegres y felices”.

La mayoría de las chicas ignoraron las burlas y continuaron con el trabajo. Una de las canciones de trabajo de Woolwich decía:

“Justo en la parte inferior de Shell Shop 2
Nunca nos encontrarás azules
Trabajamos día y noche
Para mantener alejados a los hunos.

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Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

Munitionettes: ¿quiénes eran y qué hacían?

Las “munitionettes” eran mujeres que desempeñaron un papel fundamental durante la Primera Guerra Mundial en Gran Bretaña. Estas valientes y laboriosas mujeres fueron una parte vital de la fuerza laboral del país, ayudando en la producción de municiones para apoyar el esfuerzo bélico.

¿Qué hacían las munitionettes?

Las munitionettes trabajaban en fábricas y talleres donde producían municiones para abastecer al ejército británico. Sus labores incluían la fabricación de bombas, granadas, balas y otros suministros de guerra. Estas mujeres realizaban tareas peligrosas y físicamente exigentes, muchas veces manejando sustancias tóxicas como el TNT.

Además de su contribución directa en la producción de armamento, las munitionettes también desempeñaban un papel crucial en la inspección y el control de calidad de las municiones fabricadas. Su trabajo ayudó a garantizar que el ejército británico recibiera suministros de alta calidad y confiables.

¿Por qué las mujeres se convirtieron en munitionettes?

La Primera Guerra Mundial cambió drásticamente la sociedad británica. Muchos hombres jóvenes fueron reclutados en el ejército, lo que dejó vacantes en la fuerza laboral industrial. Ante esta situación, el gobierno británico promovió la participación de las mujeres en el trabajo fabril para mantener la producción de municiones y equipos militares.

Las munitionettes representaron una oportunidad para las mujeres de ser parte activa en la guerra y de demostrar su valía en ocupaciones consideradas tradicionalmente masculinas. Además, trabajar en la fabricación de municiones brindaba a las mujeres una remuneración económica mejorada en comparación con otros empleos disponibles en ese momento.

¿Cuál fue el legado de las munitionettes?

Las munitionettes rompieron barreras de género y allanaron el camino para una mayor aceptación de las mujeres en la fuerza laboral. Su contribución durante la guerra no solo fue fundamental para el éxito del esfuerzo bélico británico, sino que también abrió puertas para las mujeres en la industria y en otros ámbitos profesionales.

Después de la guerra, muchas munitionettes continuaron trabajando en industrias relacionadas con la fabricación y la ingeniería, aprovechando las habilidades adquiridas durante su labor en las fábricas de municiones. Su legado es recordado como una parte importante de la lucha por los derechos de las mujeres y la igualdad de género en el ámbito laboral.

Referencias:

  1. Royal Armouries – The Women Who Made the Ammunition of War: https://royalarmouries.org/the-women-who-made-the-ammunition-of-war/
  2. Imperial War Museums – Munitionettes in World War One: https://www.iwm.org.uk/history/munitionettes-in-world-war-one


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